Batalla interminable para controlar las malas hierbas nocivas en WA

Las orillas del río Cedar son exuberantes y verdes. Una alfombra de retazos de suave biodiversidad verde. A solo un par de metros de la orilla del agua, las especies son abundantes, la nomenclatura meliflua: botón de oro, dedalera, perdición del leopardo, pezón, nomeolvides, aven de hoja grande, copa con flecos, willy pegajoso.

Pero hay un intruso en medio.

Una franja de hojas veteadas de color verde brillante, en forma de riñón alrededor de un tallo central, con bordes redondeados en forma de dientes de sierra. Es temprano en la temporada, por lo que todavía son cortos. Pero se han extendido ampliamente.

Esta es la mostaza de ajo, una hierba nociva Clase A del estado de Washington. Abandonado a sus propios recursos, se hará cargo de esta orilla del río. Se extenderá como la pólvora. Ganará la batalla por el suelo, por los nutrientes, por la luz, por el espacio. Exudará fitoquímicos, interrumpiendo la relación entre las raíces de otras plantas y los hongos beneficiosos en el suelo, lo que dificultará aún más el crecimiento de otras plantas.

La mostaza de ajo es un flagelo de las riberas de los ríos del condado de King, donde, si se le permite crecer, abrumará a las especies de plantas nativas. (David Gutman/The Seattle Times)

Sus semillas, que pueden sobrevivir durante 10 años, se extenderán más lejos, llevadas por los pies, por el viento, por las inundaciones.

Ahogará el ecosistema armonioso que prospera aquí.

Washington tiene 38 especies de malas hierbas nocivas de Clase A: especies de plantas invasoras que se han afianzado en el estado y, si se les permite propagarse, amenazarían los cultivos, los ecosistemas y los hábitats locales. Washington tiene leyes para controlar las malas hierbas nocivas que se aprobaron antes de que Washington se convirtiera en estado. Todos los condados, excepto uno, tienen su propia junta de control de malezas nocivas para monitorear nuevas malezas y ayudar a limitar su propagación.

El condado de King gasta alrededor de $4 millones al año tratando de controlar estas plantas invasoras como parte del Programa de control de malezas nocivas del condado de King.

Los agricultores, los huertos y los ganaderos gastan millones más tratando de controlar las malas hierbas nocivas y pierden millones en la producción potencial.

Es una batalla interminable, no del todo inútil, pero en la que las victorias suelen ser temporales y no reconocidas, mientras que las pérdidas son permanentes y se manifiestan en cada centímetro de suelo disponible en todo el estado.

“Fantasmas imposibles de matar”

La historia de la primera hierba nociva declarada de Washington es emblemática de la dificultad para controlar su propagación.

El cardo de Canadá, una maleza larguirucha de flores moradas originaria del sureste de Europa, probablemente llegó a América del Norte en el siglo XVII en un lote de semillas contaminadas o en el lastre de un barco.

El cardo de Canadá fue la primera hierba nociva de Washington, según lo designado por una ley aprobada en 1881. (David Gutman / The Seattle Times)

Se extendió rápidamente. Sus raíces pueden extenderse hasta 12 pies al año, cada planta puede producir hasta 5000 semillas y las semillas pueden sobrevivir durante 22 años. Crea grupos densos que desplazan a las plantas y cultivos nativos.

En 1881, el gobierno territorial de Washington aprobó su primera ley sobre malas hierbas nocivas para tratar de controlar la propagación del cardo canadiense.

Hoy, 140 años después, el cardo canadiense es una mala hierba nociva de clase C en Washington. La clase más baja no significa que se propague más lentamente o que sea menos dañina que las malezas de Clase A o Clase B. Más bien, básicamente significa que la batalla se ha perdido.

Todas las malas hierbas nocivas son invasivas y dañinas. Las malas hierbas de clase A todavía tienen una propagación muy limitada, por lo que para tratar de mantenerlo así, se les da la máxima prioridad. Los condados y propietarios privados están obligados por ley a erradicar las malas hierbas de Clase A. Las malas hierbas de clase B están muy extendidas en algunas partes del estado, pero aún son limitadas en otras. Los condados intentan contenerlos. Las malas hierbas de clase C están en todas partes.

“Es contrario a la intuición, ya ves, ‘Oh, Dios mío, están en todas partes, tenemos que hacer algo’”, dijo Janet Spingath, la representante del oeste de Washington en la Junta de Control de Malas Hierbas Nocivas del estado. “Nos encantaría erradicarlos, pero simplemente no es posible”.

La junta actualiza la lista estatal de malezas nocivas cada año, con sugerencias del público, revisión de científicos, debate y votos. Actualmente hay 155 malas hierbas nocivas designadas por el estado en las tres clases.

Algunos son sabrosos. ¿Los arbustos de moras que obstruyen el callejón con una impenetrable maraña de espinas? Hierba nociva.

Algunos son bonitos. ¿ La escoba escocesa, iluminando las laderas de las carreteras con resplandecientes flores amarillas? Hierba nociva.

Algunos son majestuosos. ¿La hiedra inglesa engullendo elegante pero siniestramente esa casa de ladrillos? Hierba nociva.

Algunos evocan imágenes de tranquilidad vernal. Nenúfares fragantes, margarita blanca, hinojo común. Hierba nociva, hierba nociva, hierba nociva.

Todos son invasivos. Todos representan un peligro económico o ambiental si se permite que se propaguen demasiado.

La escoba escocesa, con sus vívidas flores amarillas en forma de guisante de olor, forma densos matorrales. Supera a los árboles jóvenes y puede ser venenoso para el ganado. En 2017, el estado la estimó como la segunda maleza nociva más costosa en Washington, con el potencial de causar $143 millones en pérdidas anuales para la agricultura y la madera si se permite que se propague sin cesar. Es una maleza de clase B y está muy extendida en todo el oeste de Washington.

Un elemento básico de las laderas de las carreteras, la escoba escocesa se encuentra entre las malezas invasoras más costosas de Washington, en términos de pérdidas económicas potenciales. (David Gutman/The Seattle Times)

Cada planta produce miles de semillas y cada semilla puede permanecer viable durante décadas. Una vez que tiene un punto de apoyo, es terriblemente difícil de desplazar.

“Le digo a la gente, si lo tienes, tus hijos lo tendrán”, dijo Sayward Glise, un especialista en malas hierbas nocivas del condado de King.

La maleza nociva que se estima más costosa, con un potencial de $149 millones en pérdidas anuales, es la maleza esquelética, una planta nervuda y ramificada con pequeñas flores amarillas de margarita. Está muy extendido en el este de Washington, donde amenaza los cultivos de trigo, papa y heno.

Pero también hay historias de éxito.

Kudzu, la llamada “vid que se comió el sur”, fue descubierta en el condado de Clark en 2005. Este fue un incendio de cinco alarmas en la comunidad de malezas nocivas.

“Todo el mundo estaba como, ‘Noooooo’”, dijo Glise.

Kudzu puede crecer hasta un pie por día, engullendo autos estacionados y derribando líneas eléctricas. Y, a medida que el clima se calienta, Washington solo se volverá más hospitalario.

“Fantasmas verdes, sin sentido, imposibles de matar”, escribió el poeta James Dickey sobre la vid. “En Georgia, la leyenda dice / Que debes cerrar las ventanas / Por la noche para que no entre en la casa”.

Pero en el condado de Clark, se controló rápidamente con herbicidas, se erradicó y no se ha informado en Washington desde entonces.

Sigue siendo una mala hierba nociva de Clase A.

“Si algo está solo en un lugar, simplemente está apareciendo, vamos a hacer de eso la principal prioridad porque probablemente tenemos una buena posibilidad de no permitir que se propague en el estado”, dijo Spingath.

Es sísifo

Para Glise, las malas hierbas nocivas tienen una forma de filtrarse incluso en sus horas no laborales.

En un viaje a Nueva York, dio un paseo por el Prospect Park de Brooklyn, el oasis urbano de 150 años de antigüedad diseñado por Olmsted. Uh oh, pensó para sí misma, hay un trozo de mostaza con ajo.

Un amigo le dijo que estaba pensando en pasar la luna de miel en un lugar del río Raging, un afluente del Snoqualmie.

“Yo estaba como, ‘No vayas allí, hay nudillos por todas partes’”, dijo.

Glise dirige un equipo ribereño de nueve personas del condado de King, que explora las orillas de los ríos Lower Cedar, Upper Snoqualmie, Green, Duwamish y South Fork de los ríos Skykomish.

Se abren en abanico en una cuadrícula de estilo de búsqueda y rescate, con los ojos hacia abajo, escaneando el mosaico natural en busca de hojas que no pertenecen. En estas riberas del condado de King, buscan principalmente mostaza con ajo (en la primavera y principios del verano) y nudillos japoneses (más adelante en la temporada).

Llevan botellas con atomizador de imazapir, un herbicida químico de color azul brillante. Imazapyr funciona al bloquear la producción de una enzima vegetal necesaria, una que no se encuentra en los animales. Se cree que es un riesgo relativamente bajo. Aún así, es un herbicida. El equipo tiene que sopesar los riesgos de usarlo versus el daño de permitir que prolifere la mostaza de ajo o la posible erosión causada por la excavación de grandes secciones de la orilla del río.

“El herbicida puede ser la herramienta más suave del conjunto de herramientas”, dijo Glise. “Estamos tratando de perturbar el medio ambiente lo menos posible”.

Cuando la mostaza de ajo se ha desbocado, la solución es tirarla y ponerla en bolsas de basura, como Sayward Glise del Programa de Control de Malas Hierbas Nocivas del Condado de King hace recientemente a lo largo del río Cedar. (Steve Ringman/The Seattle Times)

Si las plantas aún son jóvenes, recibirán un rocío de herbicida; si están brotando (produciendo semillas) hay que sacarlas a mano y meterlas en una bolsa de basura.

El equipo mapeará dónde han estado y qué han encontrado en las aplicaciones de los teléfonos inteligentes, tanto para no duplicar sus esfuerzos como para poder verificar los puntos problemáticos en los próximos años.

Más o menos una milla río abajo de donde está trabajando el equipo, Glise señala la orilla opuesta, una escena bucólica: sauces, una playa rocosa, agua que fluye suavemente.

Hace diez años, todo era nudillos.

El equipo recorrerá 150 millas de río este año, llegando a algunos lugares difíciles de alcanzar en kayak inflable.

Desde que el programa de control de malezas comenzó a buscar mostaza con ajo en 2000, la superficie total de malezas se ha reducido en un 64 %, según el informe anual más reciente del condado .

Pero es Sísifo.

En 2010, había 242 sitios activos de mostaza con ajo en el condado. En 2020 había 590.

“La gente siempre dice: ‘¿Cuándo se irá el nudo?’”, dijo Glise. “’¿Cuándo se acabará la mostaza con ajo?’”, se calla. Ella se encoge de hombros.

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