Fabricante de drones en Seattle tiene como objetivo proteger a las personas aquí y en Ucrania

Blake Resnick era un joven de 17 años que crecía en Las Vegas cuando un hombre armado disparó desde la ventana de un hotel del Strip y mató a 60 personas en un concierto al aire libre.

En esa tragedia de octubre de 2017, Resnick, un prodigio de la ingeniería, reconoció una oportunidad. Imaginó drones avanzados zumbando hacia lugares peligrosos, brindando a los socorristas una forma de evaluar la situación de manera rápida y segura, y permitiéndoles comunicarse directamente con alguien en el interior.

Cinco años después, Resnick está en Seattle y los cuadricópteros construidos por su startup, Brinc Drones, vuelan en algunos de los lugares más peligrosos del mundo.

“El tiroteo masivo más mortífero en la historia de Estados Unidos ocurrió en mi ciudad natal”, dijo Resnick, “y vi un lugar donde la tecnología podría haber salvado vidas”.

En la sede de Brinc en Seattle, el director ejecutivo Blake Resnick sostiene un dron Lemur, utilizado por los socorristas para llegar a lugares peligrosos o inaccesibles. (Daniel Kim/The Seattle Times)

El dron insignia de Brinc, el Lemur, actualmente está ayudando a realizar misiones de búsqueda y rescate en bloques de apartamentos derrumbados alcanzados por misiles en Ucrania .

Los departamentos de bomberos los están utilizando para inspeccionar edificios en llamas antes de enviar a los bomberos.

Los departamentos de policía de EE. UU. los están comprando para realizar negociaciones de rehenes y búsquedas de alto riesgo.

Después de una inyección inicial de 27,2 millones de dólares en capital de riesgo, Brinc creció el año pasado de una empresa unipersonal, Resnick, a emplear a unas 100 personas entre su sitio de fabricación en Las Vegas y su nueva sede en Seattle.

Un dron Lemur lleva una barra de proteína para demostrar su cuentagotas de carga útil. El dron puede dejar suministros para una misión, servir como un teléfono celular para hablar con la gente en el campo, atravesar vidrios y transmitir imágenes infrarrojas con luz cero. (Daniel Kim/The Seattle Times)

En el sitio web de Brinc, una página de “Valores y ética” describe la misión de Brinc “traer estas tecnologías al mundo de manera responsable y garantizar que hagan el bien”.

Los compromisos incluyen: “Nunca construir tecnologías diseñadas para herir o matar”.

La misión en Ucrania, aunque en gran medida busca y rescata, se ha expandido a un área gris que puede desafiar ese ideal.

El abandono

Dentro de la nueva sede de la compañía Brinc en Fremont, los ingenieros trabajan en computadoras en los niveles superiores, mientras que en el espacio abierto de investigación y desarrollo en la planta baja, pequeños prototipos de drones zumban como ruidosas abejas. Los drones de producción todavía se fabrican en Las Vegas, pero eventualmente también se construirán aquí.

Brinc está contratando personal en Seattle y espera tener pronto a 100 personas aquí. Resnick dijo que eligió esta ciudad para aprovechar su talento en ingeniería aeroespacial, de software y electrónica de consumo. Ha contratado ingenieros que anteriormente trabajaron en Amazon Air, SpaceX, la unidad de investigación Phantom Works de Boeing y en los equipos Xbox y HoloLens de Microsoft.

“De todas partes en los Estados Unidos, aquí es donde quería mover Brinc. Es por la gente”, dijo Resnick. “Descubrimos que atraemos a las personas que son las que corren hacia el fuego. Quieren construir algo. Quieren construir una nueva empresa”.

Con solo 22 años, el CEO de Brinc, Blake Resnick, es un prodigio de la ingeniería. Comenzó la universidad a los 14 años e hizo una pasantía en la compañía inglesa de autos de carreras McLaren, la compañía de vehículos eléctricos Tesla y el fabricante de drones DJI, ahora el principal competidor de Brinc. (Daniel Kim/The Seattle Times)

Caminando a través de las incipientes instalaciones de Fremont, Resnick es un CEO sorprendentemente distintivo: 6 pies 3 pulgadas, usa jeans y luce una corona de cabello rizado salvaje. Habla con facilidad y pasión sobre una variedad de temas, incluida la tecnología, la moralidad y Ucrania.

Su juventud es evidente en el discurso salpicado de la palabra “me gusta” y un entusiasmo por las películas para adolescentes, lo que atribuye a que se ha perdido muchas de las aventuras típicas de los adolescentes.

“Quiero decir, toda mi experiencia en la escuela secundaria fue como un año”, dijo Resnick. Comenzó la universidad cuando tenía 14 años.

Primero asistió a la Universidad de Nevada, Las Vegas, luego se cambió a Northwestern pero nunca terminó su carrera. Se retiró cuando el multimillonario tecnológico Peter Thiel, posteriormente un inversionista menor en Brinc, le ofreció una “Beca Thiel”: $ 100,000 para dejar la universidad y construir algo.

El papá de Resnick es médico, su mamá es maestra de educación especial.

“No creo que mi mamá me haya perdonado por abandonar la escuela. Ella odiaba eso”, dijo Resnick, riendo. “En cualquier oportunidad que tiene, le cuenta a la gente que mi hermana se va a Stanford antes de siquiera pensar dos veces en mencionar a Brinc”.

Antes de abandonar los estudios, Resnick ya había realizado pasantías en McLaren, la compañía de autos de carrera de Fórmula Uno, acompañado en Inglaterra por sus padres; luego en el Tesla de Elon Musk; y en la oficina de Silicon Valley del principal fabricante de drones comerciales del mundo, DJI Technology of China, ahora su principal competidor.

“Fui el pasante más joven en esos lugares”, dijo. “Tenía como 15 años cuando comencé en McLaren y era muy joven en Tesla Motors y también joven en DJI”.

También en su adolescencia, “lo más loco fue mi proyecto de reactor nuclear”, dijo. “Eso fue mucho más loco”.

Resnick construyó un reactor de fusión nuclear en el garaje de Las Vegas de sus padres. No era práctico, ya que usaba mucha más energía de la que alguna vez entregó del proceso de fusión de deuterio, pero produjo con éxito algo de luz.

“Eso fue solo por diversión”, dijo Resnick.

En el siguiente producto nuevo de Brinc, él personalmente diseñó el cardán, un dispositivo estabilizador que permite un metraje fluido de la cámara a medida que se mueve el dron.

A medida que Brinc crece, Resnick insiste en que “nunca dejará de lado la parte de ingeniería de las cosas”.

¿Una herramienta táctica durante tiroteos masivos?

Después del tiroteo masivo en Las Vegas de 2017 que mató a 60 personas que asistían a un concierto frente al hotel Mandalay Bay, Resnick se acercó a la policía de la ciudad para sugerir que la tecnología de drones podría ayudarlos a mitigar futuras tragedias.

Finalmente, la policía fue persuadida por el entonces joven de 17 años. Mientras desarrollaba su primer dron, le permitieron participar en unas pocas docenas de llamadas SWAT para comprender mejor sus necesidades en operaciones reales.

Will Huddler, un comandante SWAT en la escena en el Mandalay Bay durante el tiroteo, se convirtió en uno de los primeros defensores del Lemur y ahora es el vicepresidente de operaciones de seguridad pública de Brinc.

Superficialmente, los drones de Brinc se ven un poco diferentes a los cuadricópteros ahora omnipresentes volados por aficionados y fotógrafos profesionales. Pero tienen una tecnología mucho más profunda, lo que les permite ir a donde los drones básicos no pueden llegar.

El Lemur puede volar a través de espacios reducidos, controlados por un operador, incluso separados por hormigón grueso. Puede atravesar ventanas de vidrio templado. Puede rebotar en las paredes.

Un dron Lemur demuestra cómo rompe vidrios en la sede de Brinc en Fremont. (Daniel Kim/The Seattle Times)

Si choca y cae de espaldas, dos de los rotores pueden invertir el empuje para voltearlo boca arriba. Su sistema de visión nocturna puede ver con luz cero y transmitir una imagen infrarroja clara.

Y es un teléfono celular volador, que permite al operador tener una conversación con cualquier persona que localice el dron.

En lugar de utilizar el GPS para guiarse como la mayoría de los drones, el Lemur utiliza la tecnología LIDAR (imágenes, detección y rango láser) que difunde la luz láser para crear un mapa digital en 3D.

La precisión de LIDAR le permite atravesar espacios interiores reducidos.

¿Podría el dron Brinc haber salvado vidas si hubiera estado disponible en la tragedia que se desarrolló el mes pasado en la escuela primaria de Uvalde, Texas?

Claramente, cada tiroteo masivo presenta circunstancias diferentes y horribles. Pero cuando se le hizo esa pregunta, Resnick dijo que “podría haberse usado para evaluar y posiblemente romper un punto de entrada de vidrio para el conocimiento de la situación, para distraer al agresor y/o comunicarse con las víctimas”.

La tecnología es tan nueva, agregó, que los equipos de respuesta a crisis solo han comenzado a explorar formas en que se pueden usar drones interiores.

Resnick dijo que la tecnología tiene el potencial de hacer mucho más seguro y menos letal el tipo de redada policial que mató a Breonna Taylor, de 26 años, en 2020, cuando la policía le disparó fatalmente y entró a la fuerza en su casa de Louisville, Kentucky, en búsqueda de un sospechoso de un delito de drogas.

El dron de Brinc podría haber atravesado una ventana y haber entrado, lo que permitió que el equipo de policía viera la situación y hablara directamente con Taylor y su novio en lugar de irrumpir con las armas en la mano.

“Breonna Taylor todavía estaría viva si nuestra tecnología se usara en ese departamento en lugar de que los agentes de policía entraran por la puerta principal”, dijo.

Y la tecnología ya está en uso.

Después de que el edificio de condominios de Surfside en Miami se derrumbara en junio pasado, matando a 98 personas, la mitad del edificio de 14 pisos que aún estaba en pie era peligrosamente inestable y amenazaba la seguridad de más de 100 socorristas que buscaban entre los escombros.

El Departamento de Bomberos de Miami Dade realizó 304 vuelos de drones para operaciones estratégicas durante el rescate, utilizando drones construidos por varios fabricantes, incluidos Brinc y su rival DJI.

El dron Lemur de Resnick serpenteó a través del desorden en el estacionamiento subterráneo del condominio, ayudado por un extensor de señal llevado adentro por un robot del escuadrón antibombas.

“Esa fue una misión increíblemente difícil, porque teníamos que obtener una señal a través de literalmente decenas de pies de hormigón derrumbado y barras de refuerzo que estaban compactadas”, dijo Resnick.

La cámara del dron permitió a los ingenieros estructurales ver las columnas de soporte del edificio y determinar cómo realizar de manera segura una explosión controlada para derribar la estructura restante.

El CEO de Brinc, Blake Resnick, sostiene un dron Lemur para demostrar sus capacidades de visión nocturna. (Daniel Kim/The Seattle Times)

La policía de Seattle acaba de comprar un producto Brinc relacionado desarrollado a partir de la investigación de la redada SWAT de Resnick.

Llamado Brinc Ball, no es un dron sino un dispositivo que se puede usar para comunicarse de manera segura con un sospechoso o un secuestrador escondido en algún lugar demasiado peligroso para acercarse.

Esencialmente un teléfono celular difícil de dañar del tamaño y la forma de una toronja grande, este sistema de comunicación bidireccional puede rodar por un pasillo, arrojarse a través de una ventana o dejarse caer a través de un robot. Luego, los oficiales pueden hablar con la persona que está adentro, quien no puede colgar.

Competencia china

Resnick recibió su primer cheque para construir Brinc del inversionista ángel de Silicon Valley, Sam Altman. La firma de capital de riesgo Index Ventures proporcionó los siguientes $ 25 millones.

Los inversores también incluyen al exejecutivo de Boeing Pat Shanahan, quien fue subsecretario de defensa durante la presidencia de Donald Trump.

Resnick dijo que se ha asegurado una segunda ronda sustancial pero aún no revelada de financiamiento adicional.

Las perspectivas de la compañía se han visto impulsadas por las preocupaciones del Congreso de que los drones de DJI podrían plantear riesgos de seguridad cibernética y cadena de suministro debido a su origen chino.

El gobierno de los EE. UU. ha restringido el uso de drones construidos en China por parte de algunas agencias federales con el argumento de que se podrían robar datos confidenciales de video. Se están discutiendo en el Congreso limitaciones más amplias para los drones DJI.

Los ucranianos no quieren los drones chinos debido a una tecnología paralela de seguimiento de drones llamada AeroScope que DJI desarrolló para ayudar a las fuerzas del orden en los EE. UU. y en otros lugares a detectar sus drones que vuelan en espacios aéreos restringidos, como cerca de aeropuertos o estadios deportivos.

AeroScope se vende solo a aquellos que tienen una razón legítima para rastrear drones, incluidas las agencias gubernamentales y policiales. Pero las fuerzas rusas podrían usar AeroScope para identificar las coordenadas GPS de los operadores de drones DJI ucranianos.

La tecnología LIDAR de Brinc transmite una imagen de lo que el dron ve a su alrededor, pero no su ubicación geográfica.

Adam Lisberg, vocero de DJI en América del Norte, dice que la compañía no quiere que sus drones se usen en combate, por lo que suspendió el negocio tanto en Ucrania como en Rusia.

“Nuestros competidores están tratando francamente de despertar un sentimiento anti-China contra nosotros sin fundamento”, dijo Lisberg. “Y también algunos funcionarios electos que tienen mucho miedo de China”.

Para Resnick, la tensión entre Estados Unidos y China es ciertamente una oportunidad.

Dijo que su objetivo es escalar drásticamente para ser del tamaño de DJI, que emplea a miles de personas.

“Hay una necesidad de compañías estadounidenses de aviones no tripulados”, dijo Resnick. “Queremos ser un fabricante de drones para el mundo libre”.

La zona gris entre el bien y el mal

El intenso enfoque de Resnick ahora es ayudar a Ucrania a resistir la invasión rusa.

Brinc donó 10 Lemurs a los servicios de emergencia ucranianos, y Resnick viajó a Polonia en marzo con su equipo para brindar a los ucranianos el entrenamiento necesario de dos días para pilotar los drones.

Además, los gobiernos de la OTAN encargaron 50 de sus drones Lemur, a unos 10.000 dólares cada uno, y los donaron a Ucrania.

Y el Ministerio de Defensa holandés acaba de comprar 30 más. Un equipo de Brinc regresó recientemente de una base militar en los Países Bajos, donde realizó el entrenamiento para los ucranianos.

En la zona de guerra de Ucrania, los ideales expresados ​​en la declaración de ética y valores de Brinc chocan con el mundo real.

El compromiso de Brinc de no fabricar drones que dañen a las personas, sino de “hacer del mundo un lugar mejor y salvar vidas”, está claramente destinado a tranquilizar a quienes temen un futuro oscuro de equipos robóticos omnipresentes.

Los gobiernos pueden utilizar drones para vigilar protestas legales. El ejército de EE. UU. utiliza drones asesinos como el General Atomics Reaper para atacar objetivos en el extranjero a miles de kilómetros de distancia.

Brinc no quiere ir allí. La declaración de ética de la empresa declara: “Tenga en cuenta las implicaciones de nuestro trabajo: no construiremos una distopía”.

Resnick dice que muchas tecnologías poderosas, desde la energía nuclear hasta la inteligencia artificial e incluso Internet, tienen la capacidad de hacer daño, así como el potencial de hacer un tremendo bien para el mundo.

“Queremos hacer lo que podamos para asegurarnos de que estamos construyendo estas tecnologías de una manera que resulte en un futuro en el que queremos vivir”, dijo. “Es fundamental para las empresas como la nuestra tener una brújula moral clara”.

Sin embargo, mientras que la mayoría de los Lemurs utilizados por los ucranianos se dedican a trabajos de búsqueda y rescate en ciudades fuertemente bombardeadas, el ejército ucraniano también los ha utilizado para vigilar a las fuerzas rusas y atacarlas con artillería.

Un estuche contiene un kit de equipo utilizado para un dron Brinc Lemur. Se han pedido docenas de drones Brinc para su uso en Ucrania. (Daniel Kim/The Seattle Times)

Y Resnick dice que Brinc tiene un pedido de unos 10 drones en preparación del Ministerio de Defensa de Ucrania. Si la situación sobre el terreno lo permite, su equipo espera viajar a Ucrania para entrenar a esas fuerzas en algún momento de los próximos tres meses.

Michael Cisek, analista militar de la firma consultora Aerodynamic Advisory, dijo que es difícil para las fuerzas rusas bloquear o identificar las señales de Lemur.

“Puedes hacer más sin ser detectado”, dijo.

Para Resnick, que lleva una correa de reloj con los colores nacionales amarillo y azul de Ucrania, la brutalidad de la invasión rusa justifica que se extienda el compromiso ético de Brinc.

“Creo que este es el conflicto más blanco y negro que he visto en mi vida. Esta es una democracia libre e independiente que está siendo invadida por Rusia para apoderarse de la tierra”, dijo. “Soy un gran partidario de Ucrania en general. Creo que están luchando por sus hogares y lo respeto profundamente. Me sentí obligado a donar nuestra tecnología”.

“Espero que se use en la misión de búsqueda y rescate, y tenemos todos los indicios de que ese es su propósito principal”, agregó Resnick. “Pero si también podemos alertar a los ucranianos sobre la ubicación de las fuerzas rusas, creo que es algo con lo que estamos de acuerdo”.

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