Los refrescos dietéticos pueden provocar antojos de alimentos

La “dieta” en las bebidas dietéticas puede ser una falsa promesa para algunos amantes de las gaseosas. Es cierto que brindan la efervescencia y el sabor de una experiencia de refresco, sin las calorías. Sin embargo, una nueva investigación muestra que también pueden hacer que las personas tengan más antojos de alimentos.

Un estudio publicado recientemente en JAMA Network Open se suma a la evidencia de que las bebidas elaboradas con sucralosa pueden estimular el apetito, al menos entre algunas personas, y da algunas pistas de por qué.

Descubrimos que las mujeres y las personas con obesidad tenían una mayor actividad de recompensa cerebral“, después de consumir el edulcorante artificial, dice la autora del estudio Katie Page, médica especializada en obesidad de la Universidad del Sur de California.

Ambos grupos también tuvieron una reducción en la hormona que inhibe el apetito y comieron más alimentos después de consumir bebidas con sucralosa en comparación con las bebidas normales endulzadas con azúcar. Por el contrario, el estudio encontró que los hombres y las personas con un peso saludable no tuvieron un aumento en la actividad de recompensa del cerebro ni en la respuesta al hambre, lo que sugiere que no se ven afectados de la misma manera.

“Creo que lo más sorprendente fue el impacto del peso corporal y el sexo biológico”, dice Page. “Fueron factores muy importantes en la forma en que el cerebro respondió al edulcorante artificial”, dice.

El estudio señala que la mayoría de las investigaciones anteriores se centraron en hombres y personas de peso normal. Pero este hallazgo sugiere que las bebidas dietéticas endulzadas con sucralosa podrían ser desventajosas para las personas que podrían beneficiarse más de una estrategia dietética eficaz.

“Son precisamente las personas con obesidad las que sufren de manera desproporcionada un fuerte impulso por comer alimentos ricos en calorías”, dice Laura Schmidt, profesora de políticas de salud en la Universidad de California en San Francisco.

Page y su equipo midieron la respuesta a los refrescos dietéticos de tres formas. Utilizaron imágenes cerebrales de resonancia magnética funcional de los 74 participantes del estudio para documentar la activación de partes del cerebro relacionadas con el apetito y los antojos. Utilizaron muestras de sangre para medir el azúcar en sangre y las hormonas metabólicas que pueden impulsar el hambre. Y también rastrearon cuánto comieron los participantes en una mesa de buffet que estaba abierta al final de cada sesión de estudio.

Ha sido difícil determinar si los refrescos dietéticos ayudan o dificultan los esfuerzos de las personas que hacen dieta para perder peso. Algunos estudios han mostrado beneficios, pero la investigación a largo plazo ha encontrado que el consumo de refrescos dietéticos está relacionado con un aumento de peso.

“Este estudio ofrece algunas pistas de por qué”, escribió Schmidt en un correo electrónico a NPR. “Los edulcorantes artificiales podrían estar preparando el cerebro de las personas con obesidad para desear alimentos ricos en calorías”.

Hay investigaciones en curso sobre las formas complejas en que los edulcorantes artificiales pueden influir en el metabolismo y el peso, dice Susan Swithers, científica del comportamiento de la Universidad de Purdue que no participó en el nuevo estudio, pero revisó los hallazgos.

“Estos resultados son consistentes con patrones que hemos visto en mi laboratorio en estudios [con animales]”, dice Swithers.

Una hipótesis es que no es el edulcorante artificial en sí el que tiene un efecto directo en el cuerpo. La idea es que los edulcorantes artificiales pueden confundir al cuerpo haciéndole creer que el azúcar está llegando.

“Se supone que obtienes azúcar después de que algo tenga un sabor dulce. Tu cuerpo ha sido condicionado a eso”, explica Swithers. Pero los refrescos dietéticos pueden provocar una desconexión. El azúcar nunca llega, y esto puede entorpecer las respuestas anticipatorias del cuerpo y anular la capacidad de metabolizar de manera eficiente el azúcar que se consume más tarde.

Esto podría significar que “cuando obtienes el sabor dulce sin el azúcar, eso cambia la forma en que respondes al azúcar la próxima vez porque no sabes si viene o no”, dice Swithers.

Por ejemplo, el laboratorio de Swithers ha documentado que cuando los animales con un historial de consumo de edulcorantes artificiales obtienen azúcar real, sus niveles de azúcar en sangre aumentan más que los animales que no se alimentan con edulcorantes artificiales. “Es un efecto pequeño, pero con el tiempo esto podría contribuir a consecuencias potencialmente significativas”, dice.

Si esto sucede en algunas personas que consumen refrescos dietéticos, podría aumentar el riesgo de diabetes tipo 2 porque cuando aumenta el azúcar en la sangre, el cuerpo tiene que liberar más insulina para absorber el azúcar. “Entonces, lo que estás haciendo es presionar más el sistema”, dice Swithers.

Dada la nueva investigación, ¿deberían los bebedores de refrescos dietéticos que intentan alcanzar un peso saludable renunciar a las bebidas endulzadas artificialmente?

“Las personas con obesidad podrían querer evitar por completo los refrescos dietéticos durante un par de semanas para ver si esto ayuda a reducir los antojos de alimentos ricos en calorías”, sugiere Schmidt.

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