La segunda inyección de COVID-19 es un rudo despertar para las células inmunes

Los efectos secundarios son solo una señal de que la protección está actuando como debería.

Aproximadamente a las 2 am del jueves por la mañana, me desperté y encontré a mi esposo temblando a mi lado. Durante horas, había estado dando vueltas en la cama, exhausto pero incapaz de dormir, con escalofríos, fiebre y un doloroso dolor en el brazo izquierdo. Sus dientes castañeteaban. Tenía la frente pecosa de sudor. Y mientras yacía junto a él, ceñiendo manta tras manta alrededor de sus brazos, sentí una inmensa sensación de alivio. Toda esta miseria era una señal de que las células inmunes de su cuerpo se habían irritado con la segunda inyección de la vacuna COVID-19 y estaban en camino de protegerlo de más enfermedad.

Los efectos secundarios son una parte natural del proceso de vacunación, como ha escrito mi colega Sarah Zhang. No todo el mundo los experimentará. Pero las dos vacunas COVID-19 aprobadas para uso de emergencia en los Estados Unidos, fabricadas por Pfizer / BioNTech y Moderna, ya tienen reputación de levantar los pelos del sistema inmunológico: en los ensayos clínicos de ambas compañías, al menos un tercio de los voluntarios terminó con síntomas como dolores de cabeza y fatiga; las fiebres como la de mi marido eran menos frecuentes.

Es más probable que la segunda dosis tenga un gran impacto, en gran parte porque los efectos de la segunda vacuna se acumulan iterativamente sobre la primera. Mi esposo, que es neurólogo en el Hospital Yale New Haven, es uno de los muchos que tuvo una experiencia peor con su segunda inyección que con la primera.

Pero al igual que en cualquier otro proceso de aprendizaje, en éste la repetición es clave. Cuando recibe la segunda inyección, el sistema inmunológico reconoce el ataque y comienza a tomarlo aún más en serio. El acto repetido del cuerpo, por incómodo que sea, es una prueba de que el sistema inmunológico está solidificando sus defensas contra el virus.

“Con la segunda vacuna, ya está amplificada y lista para funcionar”, me dijo Jasmine Marcelin, médica de enfermedades infecciosas del Centro Médico de la Universidad de Nebraska. Afortunadamente, los efectos secundarios se resuelven rápidamente, mientras que el COVID-19 puede provocar síntomas debilitantes que duran meses y ha matado a más de 2 millones de personas.

Cuando el sistema inmunológico detecta un virus, enviará células y moléculas para memorizar sus características para poder combatirlo más rápidamente en el futuro. Las vacunas imparten estas mismas lecciones sin involucrar al patógeno causante de la enfermedad en sí, el equivalente inmunológico de las ruedas de entrenamiento o las alas de agua.

Las vacunas Pfizer y Moderna logran esa pedagogía a través de una molécula genética llamada ARNm que se encuentra naturalmente en las células humanas. Una vez administrado en la parte superior del brazo, el ARNm instruye a las propias células del cuerpo para que produzcan una proteína de coronavirus llamada pico, una molécula que provoca poderosas respuestas de anticuerpos que combaten las infecciones en personas que luchan contra COVID-19.

Para garantizar el paso seguro del ARNm a las células, los fabricantes de vacunas envolvieron las moléculas en burbujas grasosas llamadas nanopartículas lipídicas. Estas extrañas esferas grasas no se parecen a nada que esté naturalmente presente en el cuerpo, y activan los sensores de una caballería de células inmunes de acción rápida, llamadas células inmunes innatas, que patrullan el cuerpo en busca de materia extraña. Una vez que detectan las nanopartículas, estas células envían alarmas moleculares llamadas citocinas que reclutan otras células inmunes al lugar de la inyección. Es importante ordenar estos refuerzos, pero la afluencia de células y moléculas hace que la parte superior del brazo se hinche y duela. Las células que se congregan arrojan aún más citocinas, inundando el resto del cuerpo con señales que pueden sembrar síntomas en todo el sistema, como fiebre y fatiga.

“Es la reacción instintiva del cuerpo a una infección”, o algo parecido, me dijo Mark Slifka, un experto en vacunas e inmunólogo de la Universidad de Ciencias y Salud de Oregon. “Rociemos el área con citocinas antivirales, que también son inflamatorias”.

El propio ARNm también podría provocar una reacción del sistema inmunológico, simplemente por lo inusual que se ve. “De repente, tiene mucho ARN nuevo que la célula no produjo”, dice Donna Farber, inmunóloga de la Universidad de Columbia, que recibió su segunda inyección de la vacuna Moderna el mes pasado, con muy pocos efectos secundarios.

La naturaleza provocativa del ARNm podría ayudar a explicar por qué la inyección de Moderna, que contiene tres veces más material genético que la de Pfizer, se relacionó con más efectos secundarios en los ensayos clínicos.

El sistema inmunológico innato actúa rápidamente. Pero sus acciones no son muy duraderas ni perspicaces: estas células simplemente golpean cualquier cosa que parezca un poco extraña. Dentro de uno o dos días de la inyección, comienzan a perder fuerza. Bombardeos de producción de citoquinas; los efectos secundarios comienzan a desvanecerse. Alrededor de este tiempo, las células inmunes innatas comienzan a pasar el testigo a otra división del sistema inmunológico, llamada inmunidad adaptativa, que incluye moléculas y células parecidas a francotiradores, como anticuerpos y células T, que lanzarán un ataque sobre patógenos específicos si intentan infectar el cuerpo de nuevo.

Las células T y las células B, las células que producen anticuerpos, necesitan varios días para estudiar las características del pico antes de que puedan responder. Pero para cuando llega la segunda inyección, las células adaptativas están ansiosas por comenzar y reaccionan mucho más rápido. Algunas de estas células incluso se han quedado en el sitio de la inyección, por sospecha de que su objetivo regresaría. Estimuladas de nuevo, estas células centinela explotarán sus propias citocinas, formando capas sobre una ola adicional de inflamación. En algunas personas, como mi atribulado esposo neurólogo, estas reacciones complejas pueden manifestarse en fiebre, dolores y agotamiento prolongado.

Mi esposo también tuvo efectos secundarios después de su primera dosis: dolor de cabeza, algo de fatiga, un toque de mareo, todo lo cual puedo culpar con seguridad a su sistema inmunológico innato. Esas mismas respuestas innatas regresan para otra ronda de inflamación después de la segunda vacuna. Pero el alboroto que surgió después de la segunda inyección podría ser un doble golpe: las células innatas esperadas podrían ser incitadas y amplificadas por una oleada menos lenta de células adaptativas, concentradas cerca de donde entra la aguja.

“Con la segunda dosis, ahora todo está respondiendo en ese mismo corto período de tiempo”, me dijo Marion Pepper, inmunóloga de la Universidad de Washington.

Pepper describió su primera inyección de la vacuna de Pfizer como “pan comido”. La segunda inyección la cargó con síntomas parecidos a los de la gripe, más difíciles de tomar. Pero los efectos secundarios también significan que ambas ramas del sistema inmunológico se están involucrando como deberían: consolidando la memoria de la proteína de pico del coronavirus en algunas de las células más poderosas del cuerpo.

Esa es una gran parte de la razón por la que los refuerzos de vacunas son tan importantes, dijo Slifka. Aunque la primera inyección estimula tanto la inmunidad innata como la adaptativa, la segunda inyección les recuerda a las células B y T que la amenaza del coronavirus no puede tomarse a la ligera y asegura que los jugadores inmunes más fuertes e intensos se utilizarán para cualquier respuesta posterior.

“Se preguntan: ‘¿Por qué sucede esto 21 o 28 días después? Pensé que nos habíamos ocupado de esto hace cuatro semanas ‘”, dijo Slifka.

Marcelin, la médica de enfermedades infecciosas de Nebraska, también experimentó síntomas más severos después de su segunda inyección de la vacuna de Pfizer. Cuando se fue a la cama esa noche, estaba presa de miserables dolores musculares y escalofríos. Pasaron un par de días más antes de que “me sintiera yo misma”, recuerda Marcelin.

Sin embargo, los efectos secundarios no la perturbaron. Ahora está a unas tres semanas de su segunda dosis, pasado el punto en el que se espera que surtan los efectos protectores completos de la vacuna. “Lo volvería a hacer”, dice. “Definitivamente valió la pena”.

La gente tampoco debería preocuparse por la falta de efectos secundarios de la vacuna. A medida que nuestros cuerpos procesan nueva información, “el sistema inmunológico de algunas personas es más ruidoso que el de otras”, dijo Marcelin. Pero los sistemas inmunológicos tranquilos todavía están trabajando duro.

El sistema inmunológico de mi esposo ciertamente entraba en la categoría de diva. La noche después de su segunda dosis, estuvo entre frío y calor, envolviéndose alternativamente en mantas y tirándolas. El flujo también pareció sangrar un poco en su valencia emocional. Después de dormitar en el sofá durante varias horas, se animó y no pudo dejar de reírse de la imagen de un gato naranja acurrucado junto a una caja de croissants con forma similar de media luna.

Pero dentro de las 24 horas posteriores a su vacuna, se sentía lo suficientemente bien como para correr (sí, correr) al trabajo y terminar un turno de 11 horas. En un par de semanas, se unirá a los millones de otros estadounidenses que, gracias a un par de inyecciones, estarán envueltos en una capa extra de armadura contra el coronavirus.

Como me dijo el miércoles por la noche, temblando a través del cojín de dos edredones: “Esto es un millón de veces mejor que tener COVID”.

Fuente: theatlantic.com

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