Las reuniones navideñas devastaron Seattle durante la gripe de 1918

Después de cinco semanas de restricciones, la ciudad pensó que había vencido al virus. No fue así.

El nuevo coronavirus se está propagando exponencialmente en los Estados Unidos. Es difícil captar la forma de tal pico, pero basta con decir que es aleccionador y francamente aterrador porque, después de nueve meses, no sabemos qué tan malo puede llegar a ser. En las últimas semanas, hemos batido récords anteriores de casos confirmados. Algunos expertos estiman que, sin nuevas restricciones, podría haber 100,000 muertes adicionales entre ahora y cuando Joe Biden asuma el cargo en enero.

Incluso en Washington, donde hemos sido más cuidadosos que en muchos estados, el número de casos aumenta, una señal desalentadora que se siente como si el progreso contra el virus se estuviera deshaciendo debido a nuestra propia impaciencia y frustración con las restricciones que hemos estado viviendo este año.

El gobernador Jay Inslee con su esposa Trudi a su lado, suplicaron a los habitantes de Washington que evitaran las reuniones festivas. Con el Día de Acción de Gracias cercano, la tentación de que la gente se reúna en el interior esta temporada de fiestas podría resultar demasiado tentadora, llevando la tercera ola de la pandemia a niveles nunca vistos aquí. Celebre a distancia, imploraron. Es posible que se produzcan más restricciones de COVID-19 la próxima semana. Es posible que algunos no estén satisfechos compartiendo el pavo a través de Zoom.

En algunos aspectos, estamos experimentando una repetición del 1918, cuando la gente de Seattle se cansó rápidamente de las restricciones relacionadas con la contención de la llamada pandemia de la gripe española. En cierto modo, no puedes culparlos. Antes de la gripe, el público ya estaba bajo una pesada carga. Estados Unidos estaba librando una guerra mundial cuando el virus estalló y arrasó los campos militares. (La movilización de guerra ayudó a propagar la gripe, pero también ayudó a combatirla; la Cruz Roja, por ejemplo, ya estaba movilizada). Racionar alimentos básicos, como la carne y el trigo, puso a prueba los hábitos alimentarios de las personas; en Puget Sound, los militares extendieron las restricciones de prohibición para mantener a los soldados y marineros fuera de los salones. Se habían cancelado las fiestas y los bailes para conservarlos para el esfuerzo bélico. Además, los precios eran altos: los propietarios se beneficiaron del alquiler y el costo de los alimentos se disparó. Incluso aquellos que no estaban dispuestos a sacrificarse fueron exprimidos. Y, por supuesto, el público leía en el periódico todos los días sobre la masacre en Europa y sobre sus hijos que perecían en el Frente Occidental.

La gente se enfureció cuando la gripe llegó a Seattle con marineros y soldados enviados aquí para entrenar o estacionarse. Los funcionarios de la ciudad decidieron tomar medidas drásticas con protocolos familiares hoy en día: máscaras faciales, distanciamiento social, cierre de todos los negocios, salvo los que atienden necesidades esenciales de alimentos y medicamentos, o lugares de trabajo dedicados al esfuerzo bélico, como los astilleros. El bloqueo de la ciudad se planteó como una ayuda para ganar la guerra, derrotando a los alemanes y al Kaiser. Al anunciar las restricciones, a principios de octubre, el Seattle Star pregonaba en su portada: “Si ayuda a ganar la guerra, ¡Star estará de acuerdo!”.

La mayoría de la gente estuvo de acuerdo. Cumplir con las onerosas restricciones se consideraba patriótico.

Pero el Armisticio del 11 de noviembre de 1918 lo cambió todo. No se podía evitar que la gente se concentrara en las calles para aclamar el fin de la guerra y las dificultades. El 12 de noviembre, después de cinco semanas, Seattle decidió que las restricciones habían terminado. Pensaron en continuar con el mandato de la mascarilla, pero los funcionarios de salud estatales los rechazaron. El Seattle Times declaró la victoria sobre la gripe. “Epidemia virtualmente terminada”, decía un titular. Las tiendas podrían volver a abrir de 9 a 5, la escuela se reiniciaría, los teatros, las salas de billar y los salones de baile volverían a abrir.

Se creía que las cinco semanas de duras restricciones habían funcionado. Los casos de gripe se redujeron significativamente. Al igual que la guerra, se ganó la batalla contra la influenza.

Pero la celebración fue prematura. Tras el levantamiento de las restricciones, la gente celebró la victoria, se reanudaron las grandes reuniones para las campañas de bonos de guerra, la gente se reunió para el Día de Acción de Gracias, Navidad y Año Nuevo. Los casos nuevamente comenzaron a aumentar. De los aproximadamente 5,000 habitantes de Washington que murieron a causa de la gripe en 1918-19, la mitad de ellos murieron a partir de enero de 1919, una prueba de que el bloqueo tuvo un efecto dramático para amortiguar la enfermedad, pero que la epidemia no había terminado. Resurgió una vez que la gente volvió a sus hábitos sociales habituales. No hay inmunidad conferida por ocasiones especiales.

La impaciencia, el optimismo fuera de lugar, la falta de comprensión de cómo se propagó la enfermedad, el escepticismo de la autoridad y los pronunciamientos de salud pública, todo ello influyó en el público y descartó en gran medida lo que los mantenía a salvo.

Hubo trágicas consecuencias.

Las finales de hockey de la Copa Stanley de 1919 se jugaban en Seattle ese mes de marzo. El equipo local, los Seattle Metropolitans, estaban empatados 2-2-1 con los Montreal Canadiens cuando un brote de gripe azotó a ambos equipos. La estrella de los Canadiens, Joe Hall, se derrumbó sobre el hielo, fue hospitalizada y murió a principios de abril. Su entrenador y muchos de sus compañeros de equipo también terminaron en el hospital. Las finales de la Copa se cancelaron sin que se declarara un ganador.

La historia nos dice que existe el riesgo de celebrar demasiado pronto o actuar debido a la fatiga de la cuarentena. El exceso de tasas de mortalidad en el país sugiere que la epidemia de influenza persistió durante el invierno de 1920 y que para muchas personas tuvo efectos duraderos. El entrenador de los Canadiens, George Kennedy, contrajo la gripe en Seattle y, como muchos, se convirtió en neumonía. Se recuperó un poco, pero nunca volvió a ser el mismo. Murió unos años después.

Hay una lección en esto para todos nosotros hoy.

Restricciones, máscaras, pedidos para quedarse en casa: a pesar del aumento de casos de COVID-19, hospitalizaciones y una tasa de mortalidad de casi 1,000 por día, todos anhelamos la normalidad. El impacto económico en las familias, el retraso en la educación de nuestros hijos, la idea de un Día de Acción de Gracias sin familia, todo esto nos pone a prueba, al igual que la ansiedad por los meses y años venideros. ¿Cuándo llegará una vacuna? ¿Sobrevivirá mi trabajo? ¿Sobrevivirá el centro de Seattle? La angustia sobre quién se encargará de manejar la respuesta del gobierno ha mantenido a muchos de nosotros despiertos por la noche.

Sabemos que lo superaremos, pero cuándo y en qué forma son las preguntas sin respuesta. Fingir que no existe o que no importa equivale a una especie de asesinato en masa cuando tales muertes pueden evitarse con nuestros sacrificios.

En estos tiempos todos hemos tenido que mirar hacia nosotros mismos, pero la soledad y la introspección no deben dar paso a un egoísmo permanente o a una falta de cuidado por el prójimo. Si lo hace, nosotros mismos no somos mejores que un virus mortal. Como aprendieron en la Primera Guerra Mundial, el virus era un enemigo en un campo de batalla doméstico. Fue difícil de derrotar. La victoria prematura, o la imprudencia, podría ser muy costosa.

Fuente: crosscut.com

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